«Кеплер» обнаружил вероятных двойников Земли

Спутник НАСА «Кеплер» обнаружил у отдалённой звезды две планеты, являющиеся на данный момент наиболее вероятными кандидатами на то, чтобы быть обитаемыми. Их размер лишь немногим больше размера Земли, а расстояние до местного солнца позволяет надеяться на существование на их поверхности воды.

Это открытие, опубликованное в журнале Science, ещё на один шаг приблизило человечество к его давней мечте, обнаружить в огромном космосе ещё кого-нибудь, хотя бы отдалённо похожего на нас.

Обнаруженные планеты входят в систему пяти планет, обращающихся вокруг звезды Kepler-62, которая приблизительно на треть меньше нашего Солнца и находится на расстоянии в 1200 световых лет от нас. Планета Kepler-62f — самая отдалённая от звезды в системе — на 41% больше в диаметре, чем Земля, а год на ней длится 267 земных дней. Второй кандидат на обитаемость, Kepler-62e крупнее Земли на 61% и обращается вокруг солнца за 122 дня.

Одна из открытых планет Kepler-62f в представлении художника
Одна из открытых планет Kepler-62f в представлении художника

Помимо того, что найденные планеты лишь немногим больше Земли, они также находятся в так называемой «обитаемой зоне» — то есть на таком расстоянии от своей звезды, что температура на их поверхности позволяет существовать воде в жидкой форме. Эта зона названа обитаемой, поскольку учёные уверены, что наличие жидкой воды является обязательным условием для возникновения жизни, аналогичной жизни на Земле.

Конечно, для того, чтобы на планете существовала жидкая вода, и тем более жизнь, недостаточно, чтобы она просто находилась в обитаемой зоне. Достаточно привести в пример Венеру и Марс из нашей системы. Они так же, как и Земля, находятся на таком расстоянии от Солнца, что на них может существовать вода, но, насколько известно, её ни там, ни там в жидкой форме нет.

К сожалению, определить состав вновь обнаруженных планет пока не удалось. Всё указывает на то, что они, как и Земля, должны состоять в основном из твёрдого вещества, а не газа. Несмотря на это, нет никаких гарантий, что в атмосфере этих планет присутствует в необходимом количестве углекислый газ, парниковый эффект которого нужен для того, чтобы температура на поверхности была достаточно высокой для существования воды в жидкой форме.

Спутник «Кеплер» был запущен в марте 2009 года именно для того, чтобы попытаться найти наиболее вероятных кандидатов в обитаемые планеты. За время своей работы он обнаружил уже почти 3000 потенциальных планет, обращающихся у других звёзд, однако лишь немногие из них находятся в обитаемой зоне и имеют размеры, сопоставимые с размерами Земли. Большинство из обнаруженных планет представляют собой газовые гиганты, похожие на Сатурн или Юпитер.

Поиск экзопланет — то есть планет в других звёздных системах — настолько сложен, что один из учёных, занимающихся этой задачей, сравнил его с попыткой разглядеть мошку на фоне яркой автомобильной фары с расстояния в несколько метров. Метод, который использован в конструкции «Кеплера», называется транзитным. Он основан на измерении количества света, идущего от далёкой звезды, специальным и очень чувствительным прибором фотометром.

Если вокруг звезды обращаются планеты, то проходя перед звездой, они её немного затемняют и уменьшают количество поступающего на фотометр света. Когда планета уходит за звезду, количество света снова увеличивается. Чем больше размер планеты, тем сильнее затеняется звезда, поэтому обнаружить более крупные планеты значительно легче. Анализируя, как со временем меняется сигнал, поступающий на фотометр, учёные могут определить количество планет в системе звезды, их размеры и период обращения.

На данный момент не удалось обнаружить ни одного более-менее точного двойника Земли. Однако всё чаще и чаще удаётся обнаружить планеты относительно небольших размеров, например, не так давно НАСА сообщило об открытии планеты, диаметр которой даже меньше земного и лишь немногим превосходит Луну. Постоянно появляются и сообщения об экзопланетах в обитаемой зоне звёзд, близких по своим параметрам к Солнцу.

Всё это позволяет учёным с оптимизмом смотреть в будущее. Так, один из авторов открытия системы Kepler-62 Джош Винн из Массачусетского технологического института уверен, что двойник Земли будет обнаружен в течение ближайших нескольких лет. «Однако изучение состава планет и их атмосфер займёт больше времени,» — отметил также учёный.

Большие надежды на продвижение в этой области возлагаются на преемника «Кеплера» спутник TESS. О поддержке финансирования этого проекта стоимостью 200 млн долларов НАСА объявило в начале прошлой неделе. Помимо того, что новый спутник, запуск которого запланирован на 2017 год, сможет изучить в 400 раз большую площадь неба, чем «Кеплер», он также позволит исследовать более яркие звёзды.

На изучение состава открытых экзопланет направлен другой проект НАСА — космический телескоп Джеймса Вебба. Его запуск планируется на 2018 год. Установленное на борту спутника оборудование помимо прочих задач позволит определить наличие в атмосфере далёких планет таких важных веществ, как вода, кислород и углекислый газ.

Глядя на то, как быстро прогрессирует поиск внеземных обитаемых миров, невозможно отделаться от мысли, что сегодня как некогда мы близки к тому, чтобы расстаться с мыслью о нашем одиночестве в этой холодной Вселенной. Не иключено, что уже в этом столетии идея, за которую 4 века назад пострадал Джордано Бруно, получит твёрдые научные доказательства.


Это авторский вариант статьи, опубликованной на сайте «Радио Свобода».

comments powered by Disqus