Астробиологи обнаружили признаки окаменелой жизни в осколках метеорита

В arXiv выложены результаты исследований британскими учёными осколков метеорита, упавшего в районе Шри-Ланки 29 декабря 2012 года. Согласно их выводам, в метеорите были обнаружены окаменелости некого биологического объекта.

После падения в провинции Полоннарува метеорита 628 его предполагаемых осколков были отправлены на экспертизу в Кардиффский университет. Учёные, однако, отобрали из них только три, относительно которых они были достаточно уверены в неземном происхождении.

Уже самые общие свойства этих камней позволили утверждать, что учёные столкнулись с необычной находкой. Например, один из кусков имел плотность менее 1 г/см3, меньше чем все известные до этого углеродистые метеориты. Его кора была частично оплавлена — явный признак нагрева в атмосфере. Осколок на 4 % состоял из углерода и, более того, содержал немалое количество высокомолекулярных органических молекул, что, правда, встречалось и в других подобных метеоритах.

Наиболее удивительные результаты, однако, дал анализ микроструктуры осколка, проведённый при помощи электронного микроскопа. Так, на одной из картинок учёные обнаружили богатую углеродом окаменелость сложной формы с толстыми стенками и диаметром около 100 мкм. Если верить учёным, она имела нечто общее с морскими водорослями типа динофлагеллятов.

Изображения метеорита, полученные электронным микроскопом.
Изображения метеорита, полученные электронным микроскопом.

На другом изображении учёным удалось разглядеть хорошо сохранившийся жгутик — структуру, присутствующую у многих прокариотических и эукариотических клеток. Его диаметр составлял всего лишь 2 мкм при длине около 100 мкм. По земным меркам такой жгутик слишком тонок и длинен, однако астробиологи предположили, что он мог развиться в условиях пониженной гравитации и атмосферного давления.

Говорить о том, что обнаруженные структуры имеют внеземное происхождение учёным позволяет и то, что в них содержится слишком мало азота. Кроме того, окаменелости были обнаружены внутри осколков, а не на поверхности.

Конечно, не вызывает сомнений, что подобные сильные заявления встретят здоровый скепсис со стороны научного сообщества. Например, критики уже предположили, что эти камни были созданы молниевыми разрядами на Земле. Авторы сенсационного исследования, однако, утверждают, что изученные ими осколки не похожи на рождённые земными молниями. К тому же высокая температура в разряде уничтожила бы любой биологический объект.

В любом случае, для того, чтобы утверждать об открытии, результаты кардиффской группы должны быть подтверждены другими учёными.

Если же предположить, что метеорит, действительно, содержал органические окаменелости, то возникает вопрос, откуда они могли там появиться. В частности, возможно, что данное открытие станет подтверждением теории кометной панспермии, согласно которой жизнь изначально зарождается на кометах, откуда уже распространяется на планеты после столкновения с нею кометы. Эта теория была предложена более тридцати лет назад Фредом Хойлем и Чандрой Викрамасингх (последний, кстати, является членом проводившей исследования метеорита команды в Кардиффском университете).

Возможны и другие варианты. Не исключено, что метеорит имеет земное происхождение, отправившись в космические просторы после столкновения с Землёй крупного астероида. Также не следует исключать и того объяснения, что обнаруженные в камнях окаменелости не являются биологическими.


Источник: Astrobiologists Find Ancient Fossils in Fireball Fragments | MIT Technology Review

comments powered by Disqus